Joseph Kessel - Belle de jour [critique]

3/7/2020

L’entrée récente de Joseph Kessel dans la Pléiade, la prestigieuse et luxueuse collection de Gallimard, est l’occasion pour moi de faire connaissance avec cet auteur. Si, sans jamais les avoir vus, j’avais déjà entendu parler de Belle de jour et de L’Armée des ombres, je ne savais pas, honte à moi, que ces deux films étaient les adaptations de deux romans de l’auteur français né en Argentine en 1898. Je vais donc combler cette lacune en lisant ces deux romans après avoir acheté le premier tome des Romans et récits de Joseph Kessel publié dans la Pléiade. Et Belle de jour, que je viens juste de terminer, me donne tout bonnement envie de me jeter sur L’Armée des ombres !


Séverine est l’épouse de Pierre, un chirurgien parisien réputé. Ensemble, ils forment un couple à l’abri du besoin. Ne connaissant pas le plaisir charnel avec son mari, Séverine, lorsque son amie Renée lui parle d’une connaissance qui se prostitue dans une maison de rendez-vous, décide, poussée par sa curiosité, de se rendre dans une telle maison. Elle va alors s’initier à la prostitution sous l’égide de Mme Anaïs, la tenancière de l’établissement.

RENDEZ-VOUS AVEC SÉVERINE

Belle de jour fit scandale à sa sortie, les bien-pensants accusant Joseph Kessel d'y faire l'apologie de la prostitution. Si ces critiques acerbes peuvent prêter à sourire en 2020 (pour Belle de jour comme pour d'autres romans, je pense à J'irai cracher sur vos tombes de Boris Vian, notamment), Joseph Kessel dut se résoudre à ajouter une préface à son roman souhaitant, de son propre aveu, profondément dissiper le malentendu entourant son roman.

D'apparence moins autobiographique que le reste de son œuvre (mais d'apparence seulement, comme l'explicite fort bien la notice sur le roman de l'édition de la Pléiade), Belle de jour, pour son auteur, expose le drame de l'âme et de la chair. Aussi, avant de s'inscrire dans la longue lignée des romans traitant de la prostitution, Belle de jour est surtout un récit initiatique qui raconte l'aventure solitaire d'une femme à la découverte de son désir, à la découverte d'elle-même.

Sans conteste un récit foisonnant et passionnant, en tout état de cause.


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Joseph Kessel
Belle de jour
Galllimard – 1929
254 pages

À Propos de l'auteur

Joseph Kessel est un romancier français né en Argentine en 1898 et mort à Avernes (Val-d'Oise) le 23 juillet 1979, auteur d'une œuvre abondante constituée d'ouvrages à forte résonance comme Belle de jour (1928) ou L'Armée des ombres (1943). 

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